¿Cuál es la diferencia entre las infecciones víricas y las bacterianas?

Félix Robledo, 27 marzo 2022

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¿Conoces las diferencias entre las infecciones bacterianas y víricas? Dado que las infecciones bacterianas y víricas se tratan de forma diferente, es fundamental comprender sus distinciones. En caso de que te hayas saltado la lectura del capítulo de enfermedades infecciosas de tu libro de texto de biología del instituto, aquí tienes un resumen de lo que debes saber sobre las bacterias y los virus.

Diferencias entre las bacterias y los virus

Aunque tanto los virus como las bacterias son demasiado pequeños para ser vistos a simple vista, tienen el potencial de causar una gran cantidad de complicaciones para la salud humana. Con la excepción de sus síntomas infecciosos y modos de transmisión entre poblaciones, los virus y las bacterias son bastante diferentes entre sí.

Las bacterias son organismos unicelulares pequeños, pero complejos, que pueden autorreproducirse dentro y fuera del cuerpo humano. La mayoría están formadas por una pared rígida y una fina membrana gomosa que recubre la célula. Las bacterias son resistentes; los registros de fósiles sugieren que las bacterias existen desde hace casi 3.500 millones de años y pueden sobrevivir en entornos extremos, como el calor, el frío e incluso los residuos radiactivos.

La mayoría de los tipos de bacterias no causan daño a los humanos; de hecho, menos del 1% de las bacterias causan enfermedades a las personas. En realidad, muchas cepas desempeñan papeles importantes en funciones fisiológicas críticas, como la digestión de los alimentos, la destrucción de microbios causantes de enfermedades, la erradicación de células cancerosas y el suministro de nutrientes esenciales.

Hay más células bacterianas en el cuerpo que células humanas.

Si las bacterias son pequeñas, los virus son diminutos, pero poderosos. Los estudios demuestran que el mayor virus identificado es más pequeño que la bacteria más pequeña. Los virus, a diferencia de las bacterias, no son organismos vivos. Todo lo que tienen los virus es una cubierta de proteínas y un núcleo que almacena material genético (ya sea ARN o ADN). Sin un huésped, como un ser humano o un animal, los virus no pueden sobrevivir ni multiplicarse. Sólo pueden causar infecciones y reproducirse adhiriéndose y entrando en las células sanas del huésped. Los virus pueden reprogramar las células para que reproduzcan nuevos virus hasta que las células estallen y mueran, mientras que otros pueden transformar células normales en células malignas.

Los virus son unas mil veces más pequeños que las bacterias y éstas son mucho más pequeñas que la mayoría de las células humanas.

La mayoría de los virus provocan enfermedades en los seres humanos y son particulares en cuanto a los tipos de células que atacan. En algunos casos, los virus pueden incluso atacar a las bacterias.

Virus viene de la palabra latina que significa “veneno” o “líquido viscoso”.

A veces puede resultar bastante complicado identificar si el origen de ciertas enfermedades, como la neumonía, la meningitis y la diarrea, es bacteriano o vírico, porque muchos síntomas, afecciones y enfermedades pueden estar causados por ambos. Conocer el historial médico del paciente y realizar un examen físico puede ayudar a los médicos a determinar el diagnóstico de una infección bacteriana o vírica. También puede ser necesario realizar un análisis de sangre u orina, una prueba de cultivo de tejidos o una biopsia de tejido para su análisis. Para ver una lista de infecciones bacterianas, como la tos ferina, las infecciones de oído, las infecciones del tracto urinario y las intoxicaciones alimentarias, haga clic aquí.

Enfermedades típicas producidas por bacterias:

Ántrax, Micobacteriosis atípica familiar, Balantidiasis, Brucelosis, Peste bubónica, Úlcera de Buruli, Enfermedad por arañazo de gato, Chancroide, Cólera, Infección por Clostridium sordellii, Ántrax cutáneo, Infección diseminada por el complejo Mycobacterium avium, Infección por Flavimonas oryzihabitans, Glanders, Granuloma inguinal, Enfermedad por estreptococos del grupo B en recién nacidos, Haemophilus influenzae, Enfermedad de Hansen, Ehrlichiosis granulocítica humana, Ehrlichiosis monocítica humana, Infección por Klebsiella, Enfermedad del legionario, Síndrome de Lemierre, Infección por Listeria, Enfermedad de Lyme - No es una enfermedad rara, Melioidosis, Micetoma, Mycobacterium Abscessus, Infecciones por Mycobacterium Avium Complex, Mycobacterium Chelonae, Mycobacterium fortuitum, Mycobacterium Gordonae, Mycobacterium Kansasii, Mycobacterium Malmoense, Mycobacterium Marinum, Mycobacterium Xenopi, Fascitis necrotizante, Enfermedad pulmonar por micobacterias no tuberculosas, Infección por Pasteurella multocida, Pinta, Piomiositis, Fiebre Q, Fiebre reumática, Fiebre de las Montañas Rocosas, Fiebre de Sennetsu, Shigelosis, Intoxicación alimentaria estafilocócica, Infección por Stenotrophomonas maltophilia, Enfermedad invasiva por estreptococos del grupo A, Enfermedad invasiva por estreptococos del grupo B, Tétanos, Esprúe tropical, Tularemia, Tifus, Síndrome de Waterhouse-Friderichsen, Enfermedad de Whipple, Tos ferina, Pian.

Enfermedades típicas producidas por virus

Papulosis bowenoide, encefalitis de California, chikungunya, infección crónica activa por el virus de Epstein-Barr, rubéola congénita, síndrome de Zika congénito, dengue, encefalitis equina oriental, síndrome pulmonar por hantavirus, encefalitis por herpes simple, herpes zoster oftálmico, herpes zoster oticus, virus de la leucemia humana de células T tipo 1, virus de la leucemia humana de células T tipo 2, virus de la leucemia de células T humanas de tipo 3, encefalitis japonesa, sarcoma de Kaposi, enfermedad del bosque de Kyasanur, encefalitis de La Crosse, fiebre hemorrágica de Marburgo, sarampión, meningitis de Mollaret, viruela del mono, enfermedad de Castleman multicéntrica, herpes neonatal, encefalitis por el virus Nipah, fiebre hemorrágica de Omsk, virus de la parainfluenza tipo 3, poliomielitis, leucoencefalopatía multifocal progresiva, rabia, rubéola, SARS, enfermedad de Castleman unicéntrica, encefalitis equina occidental, fiebre amarilla, infección por el virus del Zika.

Tratamientos de las infecciones bacterianas y víricas

Considerados uno de los descubrimientos médicos más importantes de la historia, los antibióticos tratan las infecciones bacterianas matando las bacterias o impidiendo que se multipliquen. Dado que las bacterias pueden adaptarse fácilmente a los antibióticos, muchas cepas bacterianas han desarrollado resistencia como resultado del uso inapropiado o excesivo de estos tratamientos. Dado que la resistencia a los antibióticos es cada vez más preocupante, la mayoría de las organizaciones sanitarias más importantes recomiendan limitar la prescripción de antibióticos a los casos graves en los que existen pruebas claras de infección bacteriana.

Las infecciones víricas se tratan de forma diferente. Los tratamientos suelen centrarse en los síntomas (como pastillas para la tos y el dolor de garganta, y líquidos calientes para la hidratación). El desarrollo de las vacunas a principios del siglo XX revolucionó la medicina preventiva, reduciendo significativamente la incidencia de enfermedades víricas como la poliomielitis y el sarampión. Las vacunas también son fundamentales en la prevención de infecciones como la gripe, la hepatitis A, la hepatitis B y el virus del papiloma humano (VPH), entre otras muchas.

En la actualidad existen medicamentos antivirales para tratar ciertas enfermedades virales, como las infecciones por el virus del herpes simple, el VIH/SIDA y la gripe, al interrumpir la reproducción viral. Sin embargo, los estudios demuestran que la administración de medicamentos antivirales está relacionada con el desarrollo de microbios resistentes a los medicamentos.