El Telescopio Espacial Hubble celebra su 29º cumpleaños con una vista sin igual de la Nebulosa del Cangrejo del Sur

Rubén Castro, 18 abril 2019

Todos los años, el famoso Telescopio Espacial Hubble nos deja una increíble imagen para conmemorar su aniversario en el espacio. Este año, la Nebulosa del Cangrejo del Sur ha sido la elegida para dejarnos a todos con la boca abierta.

29 años del Hubble

El Hubble fue lanzado al espacio el 24 de abril de 1990 usando el transbordador espacial Discovery; siendo activado el 20 de mayo de 1990.

Desde entonces ha revolucionado la forma en que los astrónomos ven el Universo, pero no solo eso… Las imágenes que ha conseguido captar son espectaculares, tanto desde el punto de vista científico como desde el punto de vista puramente artístico.

Además, con motivo de su aniversario, cada año el telescopio dedica una pequeña parte de su valioso tiempo a tomar una imagen especial, centrada en la captura de objetos particularmente hermosos y significativos.

Este año, la imagen seleccionada ha sido la Nebulosa del Cangrejo del Sur.

Nebulosa del Cangrejo del Sur (He 2-104)

Esta peculiar nebulosa tiene en su centro un par de estrellas, lo que se conoce como sistema binario.

El Cangrejo del Sur se encuentra en la constelación de Centauro, en el hemisferio austral, por lo que no es visible desde España.

La Nebulosa del Cangrejo del Sur contiene dos estrellas muy viejas (les queda poco tiempo de vida hasta que se apaguen), pero muy diferentes entre sí.

  • Una es una gigante roja (fría), que está perdiendo sus capas externas de gas que son arrastradas por un poderoso viento estelar.
  • La otra es una estrella enana blanca muy caliente; el resultado (residuo) de una estrella que ha terminado todo su combustible nuclear y que ahora está sobreviviendo gracias al gas atraído de su compañera por la gravedad.

La enana blanca, también expulsa parte del material debido a las erupciones que se producen en su superficie, creando las estructuras en forma de burbujas simétricas que vemos en la nebulosa.

Eventualmente, la gigante roja se quedará sin sus capas más externas y dejará de alimentar a su compañera enana blanca. Convirtiéndose ella misma en otra enana blanca.

Como curiosidad, la estructura de esta nebulosa se desconocía hasta que el Hubble fijó su objetivo sobre ella en 1998. Aquella primera imagen reveló las estructuras internas anidadas y explicó la forma de cangrejo, formada por burbujas simétricas de gas y polvo.

La nueva imagen, recogida veinte años después de su primera observación, contribuye a la larga y exitosa historia del telescopio que más ha ayudado en nuestra comprensión evolutiva del Universo.

Otras curiosidades sobre el telescopio espacial Hubble

  • También es conocido como HST (Hubble Space Telescope).
  • Órbita alrededor del planeta a 593 kilómetros sobre el nivel del mar.
  • Para ello se desplaza a unos 27.359 km/h, completando una vuelta alrededor de la Tierra cada 96 minutos.
  • El Hubble tiene el tamaño aproximado de un autobús.
  • Pesa unos 11100 kilogramos.
  • Utiliza dos paneles solares para alimentar su sistema de energía que consume unos 2.100 vatios de media (un secador de pelo usa unos 1.800 vatios).
  • El Hubble ha sido capaz de observar lugares a más de 13.400 millones de años luz de distancia, lo que significa que ha visto la luz que existía en el universo hace 13.400 millones de años.
  • Los astrónomos que usan datos del Hubble han publicado más de 13.000 artículos en revistas, convirtiéndolo en uno de los instrumentos científicos más productivos jamás construidos.
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