¿Cuáles son las enfermedades más letales de la historia?

Aitor Ramirez, 24 abril 2019

Con la medicina moderna es difícil de imaginar, pero a lo largo de la historia ha habido periodos en los que una sola enfermedad podía aniquilar comunidades enteras en el transcurso de unos pocos meses. Algunas de ellas, incluso, han decidido guerras.

En la actualidad las causas de muerte más comunes son las cardiopatías isquémicas y las afecciones cerebrovasculares, que acaban con 7,25 y 6,15 millones de personas al año respectivamente. Aunque los pacientes puedan tener predisposiciones genéticas, en la mayoría de los casos son enfermedades relacionadas con los malos hábitos, tanto alimenticios como de ejercicio. ref

Sin embargo, a lo largo de la historia ha habido virus y parásitos que han provocado algunas de las peores epidemias que ha conocido la humanidad.

A continuación, vamos a ver las enfermedades más destacadas.

Cólera - 40 millones

El cólera es una enfermedad infecto-contagiosa intestinal aguda que, en su forma más grave, se caracteriza por una diarrea acuosa de gran volumen que lleva rápidamente a la deshidratación del organismo.

Las pandemias de cólera se llevan produciendo desde hace unos 200 años, y hasta la fecha siguen afectando a millones de personas.ref

  • La primera pandemia de cólera ocurrió en la región de Bengala de la India, cerca de Calcuta, entre 1817 y 1824.
  • La segunda pandemia duró de 1826 a 1837 y, debido al comercio mundial y al aumento de la migración humana, afectó a América del Norte y Europa.
  • La tercera se originó en 1846, persistiendo hasta 1860. Se extendió por el norte de África y llegó a América del Sur.
  • La cuarta pandemia duró de 1863 a 1875 y se extendió desde la India hasta España.
  • La quinta pandemia ocurrió entre 1881 y 1896 y comenzó en la India, aunque se propagó por Europa, Asia y Sudamérica.
  • La sexta pandemia tuvo lugar entre 1899 y 1923 y estuvo localizada en la India.
  • La séptima pandemia se originó en 1961 en Indonesia y se caracterizó por la aparición de una nueva cepa, apodada El Tor, que aún persiste en los países en desarrollo.

Se estima que las tres primeras pandemias provocaron la muerte de unos 15 millones de personas. Otros 23 millones más murieron en las tres siguientes. Siendo los países más afectados India, China y Rusia.

En la actualidad, cada año se producen entre 1,3 y 4,0 millones de casos de cólera, que matan a entre 21.000 y 143.000 personas en todo el mundo.ref

VIH - 40 millones

El sida es una enfermedad que hace fallar al sistema inmune.

Fue reconocida como una enfermedad a principios de la década de 1980, y desde entonces se ha convertido en una pandemia mundial que afecta a millones de personas en todo el mundo.

Según datos recopilados por ONUSIDA, aproximadamente 30 millones de personas han muerto a causa de enfermedades relacionadas con el sida desde 2001 (una media de más de 2,3 millones de personas al año), y el total de muertes desde su descubrimiento se sitúa en torno a los 40 millones de personas.ref

En la actualidad, los cálculos indican que unos 36,9 millones de personas viven con la enfermedad, de los cuales 21,7 millones están recibiendo tratamiento.ref

Se estima que en 2017 murieron cerca 1 millón de personas por culpa del sida, la mayoría en África.ref

Gripe - 100 millones

El virus de la gripe tiene 4 variantes: los tipos A, B, C y D.

  • Gripe tipo A: actualmente la gripe tipo A que afecta a los humanos son los subtipos A(H1N1) y A(H3N2) que se diferencian por las proteínas que hay en la superficie del virus.
  • Gripe tipo B: no se dividen en subtipos sino en ramas, los virus actuales pertenecen a la rama B/Yamagata o a la B/Victoria.
  • Gripe tipo C: se detecta con menos frecuencia y suele causar infecciones leves, por lo que no tiene importancia para la salud pública.
  • Gripe tipo D: los virus de la gripe tipo D afectan principalmente al ganado y no se conocen casos en los que se hayan visto afectadas personas.
Hospital improvisado en Kansas durante el brote de gripe española

Tanto los virus del tipo A como del tipo B son estacionales, siendo el tipo A el responsable de la mayoría de las muertes.

La pandemia más famosa fue la gripe de 1918, también conocida como la gripe española. La OMS estima que el número total de víctimas mortales de la pandemia de la gripe española asciende a unos 50 millones de personas, aunque otros expertos creen que el impacto mundial podría alcanzar los 100 millones de personas.ref

Aunque se conoce como gripe española, parece ser que los primeros casos sucedieron en la base militar de Fort Riley (EE.UU.).

España, al ser un país neutral en la I Guerra Mundial, no censuró la publicación de los informes sobre la enfermedad a diferencia de otros países involucrados en el conflicto bélico. El ser el único país que se hizo eco del problema provocó que la epidemia se conociese como la gripe española.ref

En la actualidad se estima que las epidemias anuales provocan entre 3 y 5 millones de casos graves; y entre 290.000 y 650.000 de muertes.

En los países industrializados, la mayoría de las muertes asociadas con la gripe ocurren entre personas de 65 años o más. Mientras que el 99% de las muertes de niños menores de 5 años relacionadas con la gripe se dan en países en desarrollo.ref

La peste - 240 millones

Una de las epidemias más mortíferas del mundo fue la peste, que mató casi a la mitad de la población de Europa entre 1346 y 1350. Los últimos estudios estiman que la bacteria Yersinia pestis (responsable también de la peste bubónica) acabó con cerca de 50 millones de personas en Europa. Un tercio de la población de entonces.

La enfermedad, también afectó a China, India, Oriente Medio, Mongolia, Rusia y el Norte de África. Aunque no afectó al África subsahariana ni al continente americano. En total se estima que acabó con cerca de 200 millones de personas.​ref

La bacteria zoonótica Yersinia pestis también ha estado relacionada con la Peste de Justiniano (541-542AC), que pudo matar hasta 25 millones de personas; y con brotes posteriores de la peste bubónica en la década de 1850, que mató a más de 12 millones de personas.

La peste se transmite entre los animales y los humanos por la picadura de pulgas infectadas, contacto directo con tejidos infectados o inhalación de gotículas respiratorias infectadas.

Hay dos formas clínicas principales de peste: bubónica y neumónica. En ausencia de tratamiento, la peste bubónica tiene una tasa de letalidad entre el 30% y el 60%, y la neumónica resulta invariablemente mortal.

Entre 2010 y 2015 se notificaron 3248 casos en el mundo, 584 de ellos mortales. El último brote importante se produjo en Madagascar en el 2017 que acabó con la vida de 124 personas.ref

Viruela - 500 millones

La viruela es famosa por ser la única enfermedad que se ha erradicado con éxito, gracias en gran parte a las campañas de vacunación a nivel mundial.

La enfermedad es conocida desde el siglo XVI y, según los estudios, ha causado la muerte de hasta 500 millones de personas.ref

Enfermo de viruela

La viruela contribuyó al declive del Imperio Azteca. Los conquistadores españoles introdujeron el virus y acabó con más de tres millones de Aztecas. Gravemente debilitados, los Aztecas fueron vencidos fácilmente.

En Europa, se estima que la viruela acabó con 60 millones de personas en el siglo XVIII. Mientras que, en el siglo XX, mató a unos 300 millones de personas en todo el mundo.

En aquella época la enfermedad tenía una tasa de mortalidad del 30%, aunque sus formas más graves eran casi siempre mortales.

En 1967, entre 10 y 15 millones de personas contrajeron la viruela, y la Organización Mundial de la Salud (OMS) lanzó una campaña mundial de erradicación basada en la vacunación. Gradualmente la enfermedad se fue concentrando en el Cuerno de África.ref

El último caso diagnosticado de la enfermedad de origen natural ocurrió en Somalia en 1977. Declarándose erradicada en 1979.

Tuberculosis - 1.000 millones

La tuberculosis es una enfermedad infectocontagiosa causada por la bacteria Mycobacterium tuberculosis.

Los científicos han descubierto momias pertenecientes a la predinastía egipcia (3500- 2650 a.c.) con evidencias de haber sido afectadas por esta enfermedad.ref

Hipócrates (siglo V a.c.), Padre de la Medicina, se refirió a ella como “tisis” que quiere decir “deterioro físico progresivo de una persona o animal, acompañado de una pérdida visible de peso y energía”. La definió como la enfermedad “más grave de todas, la de curación más difícil y la más fatal”.

La tuberculosis ha seguido matando durante toda la historia.

Radiografía de un enfermo de tuberculosis

En Europa, durante los siglos XVII y XVIII, una de cada cuatro muertes está relacionada con la tuberculosis. Incluso en Estados Unidos la tuberculosis fue la primera causa de mortalidad en el siglo XIX.

A día de hoy, la tuberculosis es una de las principales causas de mortalidad en el mundo. En 2017, 10 millones de personas enfermaron de tuberculosis y 1,6 millones murieron.

Se estima que entre 2000 y 2017 se salvaron 54 millones de vidas gracias a los medicamentos y a la atención sanitaria.ref

Malaria - 50.000 millones

Hasta 50.000 millones de personas podrían haber fallecido por malaria. Esa es la cifra que obtuvo la periodista Sonia Shah tras su investigación sobre la enfermedad y que recoge en el libro "The Fever: How Malaria Has Ruled Humankind for 500,000 Years" (La fiebre: cómo la malaria ha gobernado a la humanidad durante 500.000 años).

Eso significa, teniendo en cuenta que el demógrafo Carl Haub estima que poco más de 100.000 millones de personas han vivido en la Tierra, que la malaria ha matado a casi la mitad de la población que ha existido.

La investigadora Rosemary Drisdelle analizó los números de Sonia Shah y de Carl Haub, y afirmó que es totalmente posible que la malaria haya acabado con la mitad de todos los seres humanos que han vivido.

¿Mató la malaria entre 53.000 y 54.000 millones de personas de los 96.000 millones que vivían antes de 1900?… Nunca lo sabremos con seguridad, pero creo que es posible” - Drisdelle.

En la actualidad, casi la mitad de la población mundial corre el riesgo de contraer paludismo.

  • En 2015, se registraron unos 212 millones de casos de infecciones y se calcula que se produjeron 429.000 muertes por esta enfermedad. La región más castigada es el África subsahariana que albergaba el 90% de los casos y el 92% de las muertes.ref
  • Sin embargo, en 2016 hubo 217 millones de casos de paludismo en 91 países. Un aumento de casi 5 millones respecto a 2015. Y 445.000 muertes.ref
  • En 2017, se estima que hubo 219 millones de casos de malaria en todo el mundo.ref

Resumen de las enfermedades que más humanos han matado de la historia

EnfermedadMuertes totales (millones)Muertes anuales (actualidad)
Cólera4021.000 - 143.000
VIH401.000.000
Gripe100290.000 - 650.000
Peste240-
Viruela5000
Tuberculosis1.0001.600.000
Malaria50.000445.000
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