xHE AAC - ¿qué ventajas tiene el nuevo códec avanzado de audio?

Jesús Sánchez, 22 enero 2019

Las siglas AAC significan Advanced Audio Coding y aunque mucha gente cree que hacen referencia a un códec, en realidad son toda una familia de códecs que comparten ciertas tecnologías de codificación que los hace ser unos de los códecs más eficientes de codificación audio de la actualidad.

Gráfico de la familia de códecs AAC

AAC - Advanced Audio Coding

A continuación, y por orden de aparición, vamos a ver los diferentes códecs que componen la familia de códecs AAC.

LC AAC - Low Complexity AAC

El LC AAC, también como AAC a secas, es el códec ACC original. Fue diseñado a principios de siglo y está orientado a la codificación de música. Es bastante eficiente y gracias a ITunes consiguió desbancar al MP3, un códec más antiguo y menos optimizado.

Soporta bitrate variable y consigue un sonido estéreo de calidad con tan solo 128 Kbps, aunque habitualmente se utilizan bitrates más altos.

HE ACC - High Efficiency AAC

La codificación HE-AAC surgió por la necesidad de un sistema de compresión para audio digital optimizado para su uso con velocidades de transmisión bajas o muy bajas.

AAC-HE tiene como base el mismo códec que AAC, pero utiliza una serie de trucos adicionales cuando el bitrate que se usa es muy bajo (menor de 128 Kbps).

Existen dos versiones:

  • HE AAC: utiliza el replicado de banda espectral (SBR - Spectral Band Replication) y funciona reproduciendo las frecuencias más altas mediante la transposición de las más bajas. Optimiza muchísimo el bitrate y funciona particularmente bien para las transmisiones de voz en tiempo real. Trabaja entre 45 y 64 Kbps en estéreo y a unos 160 Kbps para sonido 5.1.
  • HE AAC v2: es una pequeña revisión en el que se utiliza un algoritmo de estéreo paramétrico. Consiste en enviar solo un canal de audio mono y por otro lado las diferencias entre el lado derecho e izquierdo (unos 2 o 3 Kbps). De esta manera, el algoritmo puede decodificar las diferencias y generar un audio estéreo utilizando tan solo de 24 a 32 Kbps.

Gracias a esto, los códecs HE ACC se usan muchísimo en la radio por internet, porque son capaces de reproducir un audio de una calidad aceptable con bitrates bajísimos, eso sí, funcionan mejor con voces que con música.

xHE ACC - Extended High Efficiency AAC

El xHE AAC ha sido el último en incorporarse a la familia de códecs MPEG AAC y viene a mejorar la calidad de la música en las retransmisiones por internet.

Como acabamos de ver, el HE ACC es un códec muy eficiente y que funciona muy bien con las voces, sin embargo, deja algo que desear al codificar música.

La solución que propone el xHE ACC es utilizar 2 códecs: uno para la música y otro para el diálogo o las voces.

Además, el códec de bajo bitrate es tan bueno que es capaz de retransmitir voces con una calidad aceptable a partir de los 6 Kbps en mono y los 12 Kbps en estéreo.

Calidad en diálogos xHE-AAC vs HE-ACC v2 según bitrate

Por si fuese poco, el xHE AAC es capaz de adaptar el bitrate de audio de manera dinámica según la calidad de la conexión; ofreciendo una reproducción continua incluso cuando la red está congestionada o hay muy poca cobertura. Por eso, una vez que el ancho de banda vuelve a estar disponible, el cliente xHE AAC puede solicitar una versión con un bitrate mayor y cambiar sin problemas entre toda la gama de velocidades de bits.

Calidad de audio de los códecs AAC según bitrate

Gracias a estas ventajas, y al estar integrado de forma nativa en Android 9.0, el xHE AAC se está convirtiendo en el códec de audio preferido para la radio digital y aplicaciones de streaming, ya que es capaz de proporcionar audio estable y de calidad para todo tipo de señales, como voz, música o contenido mixto.

Por supuesto, todos los códecs de la familia AAC son retrocompatibles con las versiones anteriores.

Dudas habituales

¿Qué bitrate es suficiente para escuchar música con calidad?

Cuando codificamos audio (con diferentes códecs) podemos notar las diferencias cuando los forzamos al máximo (cuando usamos bitrates muy bajos). Pero a medida que aumentamos el bitrate las diferencias van disminuyendo. Y una vez que pasamos los 160-192 Kbps comienza a ser muy difícil encontrar las diferencias.

Y es que todas las técnicas modernas de compresión están basadas en la psicoacústica y llega un momento en el que todos los códecs acaban sonando virtualmente idénticos. Solo unos pocos con oídos entrenados y con equipos caros y profesionales son capaces de encontrar alguna diferencia.

¿Qué códec elijo?

Si codificas en AAC, yo te recomiendo que selecciones el bitrate de 192 Kbps y a ese bitrate no tienes que preocuparte por el códec que elijas, ya que el HE AAC no se puede utilizar para codificar a tal velocidad de bits, tiene un “techo” de 64 Kbps.

Si por algún motivo vas a encodear a menor bitrate:

  • HE AAC v1: cuando el bitrate sea entre 48 y 64 Kbps.
  • HE AAC v2: cuando el bitrate sea inferior a 48 Kbps.

Otros códecs eficientes

El códec MP3 fue uno de los primeros y es por ello uno de los más extendidos. Sin embargo, no es muy eficiente.

Si queremos eficiencia, el mejor códec a día de hoy es Opus. Y es que con bitrates tan bajos como 64-96 Kbps se consiguen calidades de audio muy buenas. Sin embargo, no hay prácticamente ningún dispositivo que lo soporte en este momento. Por lo que, si quieres eficiencia y que a la vez sea compatibles con la mayoría de los móviles y las tablets, opta por el AAC.

Fuentes

  1. en.wikipedia.org
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