Virus vs. Bacterias: cuáles son las diferencias

Aitor Ramirez, 14 marzo 2020

Tanto las bacterias como los virus son los causantes de distintas enfermedades. Pero ¿cuáles son las diferencias entre estos dos tipos de organismos infecciosos?

Bacterias

Las bacterias son microorganismos unicelulares que pueden crecer y reproducirse por sí mismos. Hay muchos diferentes tipos de bacterias según sus formas y características estructurales.

Las bacterias pueden vivir en casi todos los entornos imaginables. De hecho, nuestro cuerpo es el hogar de millones de bacterias que viven tanto en la superficie como en el interior, y es que no todas las bacterias son malas.

Nuestro organismo necesita de las bacterias para funcionar correctamente. En el intestino hay bacterias que se ocupan de mantener el adecuado equilibrio.

Solo unas pocas bacterias nos causan problemas a los humanos, son las llamadas bacterias patógenas.

Virus

Los virus son otro tipo de microorganismos diminutos, aunque son incluso más pequeños que las bacterias. Al igual que las bacterias tienen una gran variedad de formas y características.

Los virus están compuestos por ácidos nucleicos y proteínas solo sobreviven y se reproducen con ayuda de un ser vivo (células huésped). Eso significa que requieren células o tejidos vivos para crecer. Los virus pueden invadir las células de tu cuerpo, usando los componentes de sus células para crecer y multiplicarse. Algunos virus incluso matan a las células huéspedes como parte de su ciclo de vida.

Diferencias principales entre virus y bacterias

  • Los virus son siempre perjudiciales para la salud, mientras que las bacterias pueden ser beneficiosas.
  • Las bacterias son organismos vivos, mientras que los virus no están considerados como seres vivos. Necesitan células huésped para reproducirse.
  • Las enfermedades causadas por las bacterias pueden tratarse con antibióticos.
  • Las enfermedades causadas por los virus se tratan con vacunas y antivirales.

¿Cómo se propagan las infecciones bacterianas?

Muchas infecciones bacterianas son contagiosas, lo que significa que pueden transmitirse de una persona a otra. Existen muchas formas en que esto puede ocurrir, entre ellas:

  • Contacto (tocarse o besarse) con una persona que tiene una infección bacteriana.
  • Contacto con los fluidos corporales tras tos, estornudos y actos sexuales.
  • Transmisión de madre a hijo durante el embarazo o el nacimiento.
  • Entrar en contacto con superficies contaminadas, como los pomos de las puertas o los grifos, y luego tocarse la cara, la nariz, los ojos o la boca.
  • Además de propagarse de persona a persona, las infecciones bacterianas también pueden propagarse a través de la picadura de un insecto infectado. Además, el consumo de alimentos o agua contaminados también puede conducir a la infección.

¿Cuáles son las infecciones bacterianas más comunes?

  • Faringitis estreptocócica
  • La enfermedad de Lyme
  • Tétanos
  • Infección del tracto urinario (UTI)
  • Intoxicación alimentaria bacteriana
  • Gonorrea
  • Tuberculosis
  • Meningitis bacteriana
  • Celulitis

¿Cómo se propagan las infecciones virales?

Al igual que las infecciones bacterianas, muchas infecciones virales también son contagiosas. Pueden contagiarse de persona a persona de muchas de las mismas maneras, incluyendo:

  • Al entrar en contacto con una persona que tiene una infección viral
  • Contacto con los fluidos corporales de una persona con una infección viral
  • La transmisión de madre a hijo durante el embarazo o el nacimiento
  • Al entrar en contacto con superficies contaminadas
  • Además, de manera similar a las infecciones bacterianas, las infecciones virales pueden propagarse por la picadura de un insecto infectado o a través del consumo de alimentos o agua contaminados.

Cuáles son las infecciones virales más comunes?

  • Gripe
  • Resfriado común
  • Gastroenteritis viral
  • Varicela
  • Sarampión
  • Meningitis viral
  • Verrugas
  • Virus de la inmunodeficiencia humana (VIH)
  • Hepatitis viral
  • El virus Zika
  • El virus del Nilo Occidental
  • El coronavirus COV19

¿Mis resfriados son bacterias o virus?

El resfriado común es causado por varios virus diferentes, aunque los rinovirus suelen ser los culpables en más ocasiones.

No hay mucho que se pueda hacer para tratar un resfriado excepto esperar y utilizar medicamentos para ayudar a aliviar los síntomas.

En algunos casos, puede desarrollarse una infección bacteriana secundaria durante o después de un resfrío. Algunos ejemplos comunes de infecciones bacterianas secundarias incluyen:

  • Infecciones de los senos nasales
  • Infecciones de oído
  • Neumonía

Si alguno de los puntos siguientes se cumplen sabremos que se trata de una infección bacteriana:

  • Los síntomas duran más de 10 a 14 días
  • Los síntomas siguen empeorando en lugar de mejorar a lo largo de varios días
  • Tienes una fiebre más alta de la que normalmente se observa con un resfriado

Aunque hay mucha leyenda urbana… No, no se puede saber si tenemos una infección bacteriana o viral mirando el color de nuestros mocos.

Existe la creencia de que la mucosidad verde indica una infección bacteriana que requiere antibióticos. Pero en realidad, la mucosidad verde es causada por sustancias liberadas por tus células inmunes en respuesta a un invasor extraño. Por lo que puedes tener moco verde debido a muchas cosas, incluyendo virus, bacterias o incluso alergias estacionales.


¿Mi virus estomacal es bacteriano o viral?

  • La gastroenteritis es una infección del tracto digestivo causada por el contacto con las heces o el vómito de una persona con la infección.
  • La intoxicación alimentaria es una infección del tracto digestivo causada por el consumo de alimentos o líquidos contaminados.

La gastroenteritis y la intoxicación alimentaria pueden ser causadas tanto por virus como por bacterias. Independientemente de la causa, muchas veces los síntomas desaparecerán en uno o dos días con una buena atención en el hogar.

Sin embargo, los síntomas que duran más de tres días, que causan diarrea con sangre o que llevan a una deshidratación grave pueden indicar una infección más grave que requiere un tratamiento médico rápido.

¿Cómo se diagnostican las infecciones?

Muchas veces tu médico podrá diagnosticar tu condición basándose en tus síntomas y en tu historial médico.

Por ejemplo, el sarampión o la varicela tienen síntomas muy característicos que pueden ser diagnosticados con un simple examen físico.

Además, si hay una epidemia actual de una enfermedad en particular, tu médico la tendrá en cuenta en su diagnóstico. Un ejemplo es la gripe, que causa epidemias estacionales en los meses fríos de cada año.

En casos más especiales, tu médico puede tomar una muestra (sangre, moco, orina, piel, etc.) para cultivarla y determinar el causante de tu afección.

En el caso de ser una infección bacteriana, también puede ayudar a determinar qué antibiótico puede ser útil para tu tratamiento.

¿Qué infecciones se tratan con antibióticos?

Los antibióticos son medicamentos que se usan para tratar infecciones bacterianas. Hay muchos tipos diferentes de antibióticos, pero todos funcionan para evitar que las bacterias crezcan y se dividan eficazmente. No son efectivos contra las infecciones virales.

A pesar de que sólo se deben tomar antibióticos para una infección bacteriana, a menudo se piden antibióticos para las infecciones virales. Esto es peligroso porque el exceso de prescripción de antibióticos puede llevar a la resistencia a los antibióticos.

La resistencia a los antibióticos se produce cuando las bacterias se adaptan para poder resistir a ciertos antibióticos. Puede hacer que muchas infecciones bacterianas sean más difíciles de tratar.

¿Cómo se tratan las infecciones virales?

No hay un tratamiento específico para muchas de las infecciones virales. El tratamiento suele centrarse en el alivio de los síntomas mientras el cuerpo trabaja para eliminar la infección. Esto puede incluir cosas como:

  • Beber líquidos para prevenir la deshidratación
  • Mucho descansando
  • Medicamentos para aliviar los dolores y la fiebre, como el acetaminofeno (Tylenol) o el ibuprofeno (Motrin, Advil)
  • Descongestionantes para ayudar con el goteo o la congestión nasal
  • Pastillas para ayudar a aliviar el dolor de garganta
  • Medicamentos antivirales

En algunos casos, te podrán recetar algún medicamento antiviral para ayudar a tratar tu condición. Los medicamentos antivirales inhiben el ciclo de vida del virus de alguna manera. Algunos ejemplos incluyen medicamentos como el oseltamivir (Tamiflu) para la gripe o el valaciclovir (Valtrex) para la infección por el virus del herpes simple o el herpes zoster (culebrilla).

Cómo prevenir las infecciones

  • Buena higiene. Lávate las manos antes de comer, después de usar el baño, y antes y después de manipular alimentos.
  • Evita tocarte la cara, la boca o la nariz si no tiene las manos limpias.
  • No compartas artículos personales como utensilios para comer, vasos o cepillos de dientes.
  • Vacúnate: hay una multitud de vacunas disponibles para ayudar a prevenir varias enfermedades virales y bacterianas como, por ejemplo, el sarampión, la gripe, el tétanos…
  • No salgas si estás enfermo. Así ayudarás a prevenir la propagación de la infección. Si tienes que salir, lávate las manos con frecuencia y estornuda o tosa en el codo o en un pañuelo de papel. Asegúrate de tirar adecuadamente los pañuelos de papel usados.
  • Practica el sexo seguro. El uso de condones puede ayudar a prevenir el contagio de enfermedades de transmisión sexual (ETS).
  • Asegúrate de cocinar bien los alimentos. Asegúrate de que todas las carnes se cocinen a la temperatura adecuada.
  • Asegúrate de lavar bien las frutas y verduras crudas antes de comerlas. No deje los restos de comida a temperatura ambiente. Mételos al frigorífico rápidamente.
  • Protégete contra las picaduras de los insectos: usa un repelente de insectos que contenga ingredientes como el DEET o la picaridina para los mosquitos y las garrapatas. Usa pantalones largos y camisas de manga larga, si es posible.

Fuentes

  1. merckmanuals.com
  2. cdc.gov
  3. niddk.nih.gov
  4. health.harvard.edu
  5. familydoctor.org
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