Cómo reutilizar las mascarillas N95, KN95 y otras mascarillas desechables

Rubén Castro, 1 febrero 2022

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Ya sabemos que las mascarillas N95, KN95 y otros modelos similares (cuando son legítimas y se ajustan correctamente) son más protectoras que la mayoría de las máscaras faciales de tela. Sin embargo, estas mascarillas tienen la desventaja de que tenemos que reemplazarlas con la misma rapidez con la que se tiran los vasos de papel. Por lo que puede suponer una considerable cantidad de dinero, sobre todo si las tenemos que usar toda la familia.

También puede preocuparnos el coste medioambiental de las mascarillas desechables, que se fabrican con materiales no reciclables. Afortunadamente, para la mayoría de las personas y en la mayoría de las situaciones, no es necesario tirar la mascarilla después de cada uso, o cada día. Aquí tienes algunas respuestas a preguntas comunes sobre la reutilización de tu mascarilla desechable.

Reutilizar mascarilla

¿Cómo puedo reutilizar una mascarilla de forma segura?

Puedes volver a usar una mascarilla después de haberla guardado en una bolsa de papel durante unos días. Según los expertos sanitarios, una estrategia sencilla consiste en rotar las mascarillas usadas en bolsas de papel marrón, una variante que se empleó durante la escasez de N95 en los primeros días de la pandemia por los trabajadores sanitarios. El coronavirus tiene un tiempo de supervivencia de unas 72 horas al aire libre, por lo que esperar, digamos, de cinco a siete días debería ser suficiente para que se inactive.

Una estrategia interesante puede ser tener cinco mascarillas en rotación y siete bolsas de papel marrón marcadas con los días de la semana. Puedes colocar las mascarillas en las bolsas debidamente etiquetadas entre los usos del día y al final del mismo. Cuando pasa una semana, sacamos la mascarilla para usarla o la pasamos a una octava bolsa marcada como “Lista para usar”.

¿Es realmente seguro reutilizar las mascarillas en este momento, teniendo en cuenta lo infeccioso que es Omicron?

Sí, reutilizar una máscara es seguro. Las mascarillas funcionan de la misma manera en cualquier variante, atrapando las partículas que contienen virus en sus capas. Además, el coronavirus se transmite principalmente a través de la respiración; es menos probable que te contagies al tocar una superficie infectada. Dicho esto, lo más seguro, y simplemente una buena higiene, es manipular las mascarillas con cuidado, tocando sólo los elásticos y lavándose las manos después.

¿Qué pasa si mi mascarilla se moja?

La humedad, incluso de tu aliento, degrada la mascarilla poco a poco, y ese proceso probablemente se acelerará si llevas la mascarilla para hacer ejercicio en el gimnasio o si estás en una habitación o clima húmedo. Si la mascarilla se moja debido a la condensación de la respiración, puedes reutilizarla.

Mantener esas bolsas de papel en un lugar seco (idealmente junto a una ventana soleada) puede ayudar a mejorar el proceso de desactivación del virus, afirma la Unidad de Biocontención de Johns Hopkins, una instalación para pacientes con enfermedades infecciosas emergentes. Si la mascarilla se empapa (por ejemplo, si te pilla la lluvia), tírala.

¿Puedo lavar la mascarilla o desinfectarla con lejía o alcohol?

Aunque tengas la tentación de enjuagar o lavar tu mascarilla desechable usada, aunque sea para refrescarla, no lo intentes. Mojar la mascarilla o agitarla con jabón puede dañar el material.

Tampoco debe intentar desinfectar su mascarilla usada con alcohol, peróxido de hidrógeno u otros productos químicos. Una investigación sobre Enfermedades Infecciosas Emergentes de 2020 informó de que el tratamiento de una mascarilla desechable con alcohol reducía la integridad de la mascarilla y, por tanto, su eficacia de filtración. El peróxido de hidrógeno funcionó mejor, pero los investigadores lo aplicaron utilizando una máquina especializada, algo que no se encontraría fuera de un laboratorio u hospital. La lejía u otros desinfectantes también son una mala idea, no sólo dañarían la máscara, sino que existen riesgos de respirar cualquier desinfectante que quede en la mascarilla.

¿Y qué hay del tratamiento de la mascarilla con calor o luz ultravioleta?

En un artículo publicado en 2020, en medio de la escasez de N95, se descubrió que la descontaminación con calor seco sólo puede ser eficaz una o dos veces, y la de rayos UV, tres, antes de que el ajuste y la filtración de la mascarilla puedan verse comprometidos.

Aunque estos métodos pueden ser importantes en entornos médicos altamente expuestos al COVID-19 durante una escasez de mascarillas y que necesitan técnicas para eliminar inmediatamente los virus, requieren un protocolo estricto que es imposible de seguir para la mayoría de las personas fuera de un entorno sanitario. Es mejor utilizar el método de la bolsa de papel. “Es mucho más fácil, menos costoso y hay menos posibilidades de dañar la mascarilla”.

¿Cuándo hay que tirar la máscara?

No hay una regla fija. Para el sector sanitario se maneja que una mascarilla N95 debería ser desechada después de cinco usos. Pero esa directriz está pensada para los trabajadores del sector sanitario. Para todos los demás, puede no ser necesario.

Una mascarilla puede seguir usándose si sus bandas elásticas siguen creando un ajuste seguro y el material parece limpio y proporciona un buen flujo de aire. El polvo, el polen, los contaminantes del aire, el maquillaje, la grasa de la piel y, sí, los virus inactivados acaban acumulándose y obstruyendo el filtro.

Piensa también en dónde has usado la mascarilla y durante cuánto tiempo. Por ejemplo, una persona que lleva una mascarilla en el metro todos los días puede tener que tirarla antes que alguien que la lleva al supermercado de vez en cuando. Sean cuales sean las circunstancias, cambie de mascarilla si la suya está sucia, se ha deteriorado o es difícil respirar a través de ella, o si ya no mantiene un buen sellado.

¿Hay alguna situación en la que deba tirarla después de un solo uso?

Sí. Suponiendo que haya recambios disponibles, se aconseja tirar la mascarilla si ha estado en un lugar en el que se espera una alta exposición al virus; por ejemplo, si ha estado en contacto con una persona seropositiva al COVID-19.