¿Qué pasó con Netscape?

Rubén Castro, 18 febrero 2022

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En sus inicios, Internet era muy diferente al actual. Para la mayoría, sería irreconocible, ya que consistía principalmente texto y tablones de anuncios sin ningún tipo de multimedia, aparte de algunas imágenes en línea de baja resolución. Lo peor era que estos sistemas no estaban unificados y y había que conectarse a ellos por separado.

Internet cambió drásticamente con la llegada de la World Wide Web. Todos esos sistemas antes separados estaban conectados, pero el mundo necesitaba una forma de “navegar” por ellos: un “navegador web”. En abril de 1994, Marc Andreessen y Jim Clark fundaron la Mosaic Communications Corporation. Mosaic era el nombre de un software que permitía a los usuarios acceder a diferentes contenidos en la web. Andreessen había trabajado en el proyecto mientras trabajaba en el Centro Nacional de Aplicaciones de Supercomputación (NCSA) de la Universidad de Illinois.

La historia de Netscape

Clark, que había trabajado anteriormente en Silicon Graphics, trajo consigo a varios de sus compañeros para trabajar en Mosaic. Del mismo modo, Andreessen contrató a varios de sus colegas del NCSA para trabajar en la empresa. En octubre de 1994, el equipo había lanzado Mosaic Netscape 0.9. En diciembre, cambiaron el nombre de la empresa a Netscape Communications y lanzaron la versión 1.0 de Netscape Navigator.

Mosaic Netscape 0.9

Como verdaderos visionarios, los fundadores de Netscape comprendieron que el navegador web se convertiría en una herramienta revolucionaria y sentaría un precedente crucial. Navigator se puso a disposición de los usuarios individuales, académicos y de investigación de forma gratuita.

“Al poner Netscape a disposición de los particulares para su uso personal, la empresa se basa en la tradición de que los productos de software para Internet se ofrezcan de forma gratuita”, rezaba el comunicado de prensa de 1994.ref

Los usuarios comerciales debían comprar licencias del navegador a 99 dólares por usuario, que incluían la garantía y la asistencia al cliente, pero eso no duró mucho.

A efectos prácticos, en ese momento Navigator era el único navegador web disponible públicamente, por lo que disfrutó de un periodo de competencia prácticamente nula.

El 9 de agosto de 1995, Netscape salió a bolsa con su oferta pública de venta a 28 dólares por acción. Se suponía que las acciones se iban a ofrecer a 14 dólares por acción, pero se decidió doblar el precio en el último momento. Durante el primer día de cotización, las acciones subieron a 75 dólares por acción, alcanzando una capitalización de mercado de 3.000 millones de dólares, una increíble ganancia en el primer día. La salida a bolsa de Netscape dio el pistoletazo de salida a la inversión generalizada en empresas de Internet que más tarde creó la burbuja de las puntocom.

Era una época mágica, las ventas de ordenadores domésticos estaban en pleno auge y, si tenías la suerte de que tu PC viniera equipado con un módem para acceder a Internet por línea telefónica.

Sin embargo, sin que nadie lo supiera, Microsoft había estado trabajando en un navegador propio. Sólo unos días después de la oferta pública inicial de Netscape, lanzó Windows 95 junto con Internet Explorer 1.0. La competencia fue feroz y las dos empresas se enfrentaron durante el año siguiente, con Microsoft siempre un paso por detrás.

El lenguaje de programación JavaScript (JS) nació en Netscape al intentar añadir interactividad a las páginas web. JS se incluyó por primera vez en Navigator en septiembre de 1995.

Eso fue hasta el lanzamiento de Internet Explorer 3.0 en agosto de 1996. Microsoft por fin había alcanzado a Netscape en cuanto a tecnología de navegadores. Poco a poco, los de Redmond fueron robando cuota de mercado, principalmente a través de las preinstalaciones de Internet Explorer en todos los sistemas Windows.

Netscape continuó trabajando tanto en el navegador Navigator como en Communicator, a pesar de que la agrupación y los cambios de nombre seguían confundiendo a los usuarios. A principios de 1998, la empresa anunció sus planes de liberar el código fuente de Communicator, lo que impulsó la creación del proyecto Mozilla, un esfuerzo de código abierto que más tarde se convertiría en Firefox.

Según los registros de la época, Microsoft gastó más de 100 millones de dólares al año en el desarrollo de IE a finales de los años 90, con más de 1000 personas trabajando en él.

Cuando llegó Internet Explorer 5.0, estaba claro que Microsoft había desarrollado el mejor navegador. Los sitios web eran cada vez más intensos gráficamente, las velocidades de Internet eran más rápidas, pero la banda ancha estaba todavía a unos años de distancia. En comparación, el navegador Netscape tenía más errores, era más lento y más propenso a los fallos.

Cuota de mercado de Netscape

En 1998, el antiguo rey de Internet se tambaleaba. AOL, antes conocida como America Online, vio el potencial de rescatar el navegador en decadencia y desembolsó 4.200 millones de dólares en una compra en noviembre de 1998. Sin embargo, la oportunidad se desaprovechó.

El desarrollo del navegador Navigator/Communicator, que pasó a llamarse Netscape, fue lento. Incluso con la ayuda de los avances conseguidos en el proyecto Mozilla, AOL no pudo lanzar Netscape 6 hasta el año 2000, lo que la retrasó en la guerra de los navegadores. Durante dos años más, el navegador lucharía en su agonía final.

En agosto de 2002, se lanzó Netscape 7 y ese fue el comienzo de un largo adiós. Al año siguiente, AOL cerró la división de Netscape y despidió a la mayor parte del personal. El desarrollo continuó durante un par de años más utilizando los avances del código fuente de Firefox, pero no se lanzó nada significativo bajo la marca.

En 2005, AOL cedió las tareas de desarrollo a una empresa canadiense externa llamada Mercurial Communications. Mercurial lanzó “Netscape Browser 8” en mayo de 2005. Se produjeron varias iteraciones durante los dos años siguientes, siendo la versión 8.1.3 la última actualización que Mercurial sacó en abril de 2007.

AOL retomó el desarrollo interno. Volvió a renombrar el navegador como Netscape Navigator y lanzó la versión 9 en octubre de 2007. AOL continuó con el soporte durante sólo unos meses más antes de dejarlo finalmente.

El 20 de febrero de 2008, la compañía lanzó la última iteración de Netscape Navigator (versión 9.0.0.6). El navegador fue oficialmente descontinuado y con la ayuda de algunas herramientas se pudo migrar sus datos a Flock y Firefox por un tiempo después.

Para los curiosos, Netscape Navigator 9 todavía está disponible en la web desde varios archivos. Sin embargo, tenga en cuenta que este no es el Navigator de antaño. Es más o menos un Firefox renombrado con un tema de Netscape. Lo único que lo distingue del navegador en el que se basa es el “panel de enlaces” y el mini navegador que se encuentra en la barra lateral.